Μέχρι τώρα γνωρίζαμε ότι οι χελώνες ανήκουν στα ερπετά και οι πιο κοντινοί συγγενείς τους είναι οι σαύρες. Αν αυτό νόμιζες εσύ, αυτό νομίζαμε όλοι όμως οι επιστήμονες της Ακαδημίας Επιστημών της Καλιφόρνιας ήρθαν για να μας αλλάξουν την γνώμη που είχαμε για τις χελώνες.Ποιοι είναι οι συγγενείς της χελώνας. Οι επιστήμονες  μας λένε ότι οι χελώνες και τα πουλιά είναι συγγενείς.

Μπορεί πολλοί εύστοχα να σκεφτείς πως μια χελώνα που ζυγίζει 100 κιλά, βλέπε γιγάντιες χελώνες στα Γκαλαπάγκος, να είναι συγγενείς με ένα πουλάκι που πόσο μπορεί να ζυγίζει; Όλα οφείλονται στο DNA. Οι επιστήμονες χρησιμοποίησαν μια νέα τεχνική γενετικής αλληλουχίας που ονομάζεται Ultra (UCE), για να μάθουν την εξελεγκτική πορεία της χελώνας. Με βάση αυτήν την έρευνα, τα αποτελέσματα έδειξαν ότι οι χελώνες ανήκουν σε μία μεγάλη ομάδα που ονομάζεται “Archelosauria” μαζί με τους συγγενείς τους, τα πουλιά, κροκόδειλοι και οι δεινόσαυροι.

Σύμφωνα με τον James Parham, συγγραφέα της μελέτης, οι πρώτες ενδείξεις της συσχέτισης πουλιών και χελωνών έρχεται από τα απολιθώματα. Όμως μέχρι και 2 χρόνια πριν αυτό ήταν υποθέσεις  μέχρι που ανακαλύφτηκε το UCE.  Το UCE  είναι το βασικό εργαλείο των επιστημόνων και λειτουργεί ως χάρτης για την γενετική των σπονδυλωτών αλλά και το πως σχετίζονται μεταξύ τους.

Σύμφωνα με τον Brian Simison, διευθυντή του Κέντρου της Ακαδημίας σύγκρισης γονιδιωμάτων,  ο ενθουσιασμός για αυτήν την ανακάλυψη πρέπει να είναι συγκρατημένος. “Νέες τεχνικές όπως η UCE μπορεί να  βελτιώσουν δραματικά την ικανότητά μας να επιλύσουμε μυστήρια της εξέλιξης των ειδών που μας απασχολούν εδώ και δεκαετίες, δίνοντας  μια σαφή εικόνα για το πώς ζώα, όπως οι χελώνες εξελίχθηκαν. Όμως όλα αυτά βρίσκονται ακόμα σε πειραματικό στάδιο”.

Μαζί με την μέθοδο αυτή οι επιστήμονες μπορούν να πάρουν και άλλα σημαντικά μηνύματα για την εξέλιξη των χελωνών από τα απολιθώματα. Το πιο παλιό απολίθωμα είναι πάνω 210 εκατομμύρια ετών.  Οι επιστήμονες θεωρούν ότι θα μπορέσουν να μάθουν πολλές πληροφορίες και για άλλα είδη εκτός από τις χελώνες.

Ένα άλλο υπέρ αυτής της μεθόδου είναι ότι οι επιστήμονες μπορούν να αναλύσουν το λόγο που το καβούκι της χελώνας είναι τόσο σκληρό. Υπάρχουν και βέβαια χελώνες που το κέλυφος τους είναι πιο μαλακό και εύκαμπτο. Οι χελώνες αυτές είναι κυρίως χελώνες που κατοικούν στο νερό. Οι επιστήμονες δεν ξέρουν γιατί κάποιες χελώνες έχουν μαλακό κέλυφος και άλλες σκληρό και αυτό είναι το επόμενο βήμα στην μελέτη τους.